Efectul placebo apare și la animalele de companie, dar aceste tratamente sunt pentru păcălirea proprietarilor, nu a animalelor lor.

În 2003, o echipă de cercetători de la mai multe universități americane a lansat un mic studiu clinic, ale cărui rezultate nu ar fi trebuit să fie o surpriză. Dintre pacienții care au luat medicamentul activ, un anticonvulsivant menit să reducă convulsiile epileptice, la 86 % s-a observat scăderea frecvenței acestora. La fel și la 79 % dintre pacienții care au primit un tratament fictiv sau un placebo.

Părea un exemplu clasic al efectului placebo, cu o diferență notabilă: pacienții erau câini.

„În timp ce făceam aceste studii controlate cu placebo și evaluam datele, am fost uimită: „ O, uite, acești câini răspund favorabil la placebo ”, spune Karen Munana, neurolog veterinar la Universitatea de Stat din Carolina de Nord, co-autorul studiului. Acest răspuns nu a fost niciodată raportat la un tratament de epilepsie la câini, spune ea.

La vremea respectivă, studiile controlate cu placebo dublu-orb – standardul de aur pentru evaluarea noilor tratamente medicale – erau relativ puțin frecvente în medicina veterinară. Dar, dacă Munana și colegii ei ar fi făcut unul, ar fi judecat greșit cât de bine funcționa drogul, levetiracetamul. „Dacă nu aș fi avut și placebo, aș fi spus că acest medicament este eficient”, spune ea.

Efectul placebo este un fenomen bine pus la punct la pacienții umani, însă este unul subapreciat în medicina veterinară. Efectul placebo în medicina veterinară evidențiază modul în care prejudecățile cognitive inconștiente pot induce în eroare oamenii atunci când avem grijă de alte specii.

Chiar și atunci când proprietarii de animale de companie sunt hotărâți să ofere îngrijiri de primă calitate animalelor, aceste puncte oarbe pot submina cele mai bune eforturi. „Poveștile pe care le spunem despre animalele noastre de companie nu reflectă adesea ce se întâmplă cu corpurile lor”, spune Brennen McKenzie, medic veterinar și autorul SkeptVet, un blog dedicat medicinii veterinare bazate pe dovezi.

Medicii au observat de mult timp că tratamentele medicale batjocoritoare, cum ar fi pastilele de zahăr și injecțiile cu soluție salină, fac ca mulți bolnavi să se simtă mai bine. Oamenii de știință cred că aceste îmbunătățiri pot fi explicate prin puterea așteptărilor; A crede cu adevărat că o pastilă va atenua durerea sau greața, de exemplu, poate reduce acest disconfort. Deși rămâne un mister în ceea ce privește mintea animalelor, se pare că animalele de companie aduc aceste tipuri de credințe în medicina veterinară.

„Nu cred că pacienții noștri au o idee despre boala lor pe care o putem folosi spunând:„ Iată o terapie care te poate face să te simți mai bine ”, spune McKenzie. Și totuși, o serie de studii făcute pe pisici, câini și cai – au descoperit că acest tip de medicamente ajută animaelele să se pună mai repede pe picioarele lor blănoase.

O varietate de mecanisme ar putea explica aceste observații, unele dintre ele putând juca, de asemenea, un rol în răspunsul placebo uman.

Bolile cronice, cum ar fi epilepsia, tind să se agraveze și să se amelioreze, iar proprietarii de animale de companie ar putea avea mai multe șanse să-și înscrie câinii într-un studiu clinic sau să încerce noi tratamente atunci când convulsiile sunt deosebit de grave. În multe dintre aceste cazuri, convulsiile pot fi îmbunătățite singure, pur și simplu ca parte a cursului natural al bolii.

De asemenea, studiile arată că oamenii își schimbă adesea comportamentul atunci când știu că sunt observați. Acest așa-numit efect Hawthorne ar putea ajuta la explicarea descoperirilor lui Munana. Toți câinii din studiul ei au beneficiat de cel puțin un medicament anti-convulsiv, în plus față de levetiracetam, iar proprietarii de animale de companie ar putea fi mai receptivi cu privire la noile medicamente, atunci când câinii lor sunt înscriși într-un studiu.

Animalele din studiile clinice ar putea, de asemenea, să primească îngrijiri veterinare mai bune, mai atente decât ar face altfel. Unele dovezi sugerează că un contact blând cu oamenii poate fi el însuși terapeutic pentru anumite creaturi, inclusiv câini și cai.

Dar, în multe cazuri, cea mai probabilă explicație este ceea ce se numește „efect placebo caregiver” sau „efect placebo de îngrijitor”. În medicina veterinară, pacienții nu pot vorbi. Nu pot spune medicilor ce îi doare. În schimb, medicii veterinari trebuie să se bazeze pe propriile observații și judecăți, precum și pe cele ale proprietarilor animalelor, pentru a deduce modul în care pacienții lor se simt.

În multe studii asupra epilepsiei canine, inclusiv a lui Munana, cercetătorii depind de proprietarii câinilor pentru a ține evidența convulsiilor animalelor. În cele mai multe cazuri, este evident, dar uneori proprietarii trebuie să înțeleagă semnele și simptomele mai ambigue.

Deci nu animalele de companie sunt păcălite de placebo, ci oamenii. „Când dai un tratament, există o așteptare ca tratamentul să fie benefic și există o dorință ca pacientul meu sau animalul meu de companie să se însănătoșească”, spune Michael Conzemius, chirurg veterinar la Universitatea din Minnesota . Efectul placebo caregiver, care a fost observat și în studiile asupra copiilor, ilustrează modul în care așteptările și dorințele inconștiente pot fi înșelătoare, chiar și pentru spectatorii investiți. Și ar putea conduce îngrijitorii să perceapă îmbunătățiri în sănătatea animalelor de companie care nu corespund realității obiective.

Continuarea articolului aici.